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L’exposition Le Serment du Jeu de Paume ou quand David réécrit l’Histoire retrace la naissance et le parcours jusqu’à nos jours d’une œuvre de Jacques-Louis David devenue mythique, œuvre inachevée, exceptionnellement présentée au public.

Le Serment du Jeu de Paume de David, entré dans les collections du musée de l’Histoire de France en 1920, est l'un des plus étonnants chefs-d'œuvre du lieu. Acte fondateur de la démocratie française, le serment du Jeu de Paume se tient le 20 juin 1789 à quelques pas du château de Versailles, dans une salle de jeu dont il tire son nom. Le 1er mai, Louis XVI convoque les Etats Généraux, réunion des trois ordres, la Noblesse, le Clergé et le Tiers Etat. Il faut résoudre la grave crise financière qui s’est abattue sur le pays depuis l’été 1788. Les députés du Tiers espèrent des réformes. Rapidement déçus, ils refusent de se soumettre au pouvoir royal. Allié avec quelques députés du Clergé, le Tiers se constitue solennellement en Assemblée nationale le 17 juin. Le roi tente de s’opposer à cette Assemblée en faisant fermer la salle des Menus-Plaisirs, où elle se réunissait. Trouvant porte close le 20 juin, les députés se rendent dans un gymnase proche où l’on pratiquait le « jeu de paume » et y prêtent le fameux « serment de ne jamais se séparer et de se rassembler partout où les circonstances l’exigeront jusqu’à ce que la Constitution du Royaume soit établie et affermie sur des fondements solides».

Alors que la salle du Jeu de Paume devient un lieu symbolique, David, qui n’était pas à Versailles le 20 juin 1789, entame ce qu’il appelle lui-même son projet le plus ambitieux : une représentation du serment du Jeu de Paume sur une toile de dix mètres de large et plus de six mètres de haut, pour la salle des séances de l’Assemblée nationale.

Mais avec le temps, certains des acteurs principaux du serment sont compromis dans les évènements révolutionnaires. David ne peut plus les peindre en héros : la toile est progressivement abandonnée et conservée à l’état d’ébauche.

Commissariat scientifique : Juliette Trey, conservateur chargé des peintures du XVIIIe siècle au château de Versailles. Publication : Catalogue de l’exposition, dirigé par Juliette Trey, coédition Château de Versailles – Editions Art-Lys, 64 pages.

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Le Serment du Jeu de Paume
Jacques-Louis David
Kurator: Juliette Trey